Negli Stati Uniti, in Inghilterra e in Israele, il vaccino antipolio orale presenta un rischio raro

LONDRA (AP) — Per anni, i funzionari sanitari globali hanno utilizzato miliardi di vaccini orali in una campagna straordinariamente efficace per eradicare la polio nelle ultime roccaforti rimaste — angoli tipicamente poveri e politicamente instabili.

Ora, in una svolta sorprendente allo sforzo decennale per eradicare il virus, i funzionari di Gerusalemme, New York e Londra hanno scoperto prove che la poliomielite si sta diffondendo.

La fonte originaria del virus? Il vaccino orale stesso.

Gli scienziati conoscono da molto tempo questo fenomeno estremamente raro. Ecco perché alcuni paesi sono passati ad altri vaccini contro la poliomielite. Ma mentre il mondo si avvicina sempre più all’eradicazione di queste infezioni accidentali dalla formula orale, il numero di casi di poliomielite causati da virus selvatici o in circolazione naturale sta diminuendo.

Secondo le statistiche dell’Organizzazione Mondiale della Sanità e dei suoi partner, dal 2017, 396 casi di poliomielite sono stati causati dal virus selvaggio e più di 2.600 sono stati collegati al vaccino orale.

“Stiamo praticamente sostituendo il virus selvaggio con il virus nel vaccino, che ora sta portando a nuovi focolai”, ha affermato il professore della Columbia University Scott Barrett, che ha studiato l’eradicazione della poliomielite. “Penso che possiamo fermare la diffusione molto rapidamente in paesi come il Regno Unito e gli Stati Uniti, ma abbiamo anche pensato all’influenza delle scimmie”.

Incidenti recenti segnano la prima volta da anni che il poliovirus legato al vaccino è emerso nei paesi ricchi.

All’inizio di quest’anno, funzionari in Israele La poliomielite è stata diagnosticata Un bambino di 3 anni non vaccinato ha avuto un ictus. A molti bambini, quasi tutti non vaccinati, è stato diagnosticato il virus ma non avevano sintomi.

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A giugno, le autorità britanniche hanno trovato prove che il virus si stesse diffondendo nelle acque reflue, sebbene non fosse stata identificata alcuna infezione nella popolazione. La scorsa settimana, il governo ha dichiarato che tutti i bambini di età compresa tra 1 e 9 anni a Londra avrebbero ricevuto un’iniezione di richiamo.

Negli Stati Uniti, un giovane adulto non vaccinato ha contratto la poliomielite e ha paralizzato le gambe, hanno detto i funzionari di New York. Lo scorso mese. Il virus è apparso anche nelle fogne di New York, suggerendo che si sta diffondendo. Ma i funzionari hanno affermato che non stanno pianificando una campagna di incentivi perché ritengono che l’alto tasso di vaccinazione dello stato dovrebbe fornire una protezione adeguata.

L’analisi genetica ha mostrato che i virus nei tre paesi erano tutti “derivati ​​​​dal vaccino”, il che significa che erano versioni mutate del virus originato dal vaccino orale.

Il vaccino orale è utilizzato dal 1988 perché è economico, facile da somministrare – due gocce vengono messe direttamente nella bocca dei bambini – ed è efficace nel proteggere intere popolazioni dalla trasmissione della poliomielite. Ha una forma indebolita di virus vivo.

Ma può causare la poliomielite in due o quattro bambini per 2 milioni di dosi. (Sono necessarie quattro dosi per una completa immunità.) In casi molto rari, il virus indebolito può talvolta mutare in una forma più virulenta e innescare focolai, specialmente in luoghi con scarsa igiene e bassi tassi di vaccinazione.

Questi focolai di solito iniziano quando gli individui vaccinati espellono il virus vivo dal vaccino nelle loro feci. Da lì, il virus si diffonde nella comunità e, nel tempo, diventa una forma che paralizza le persone e dà inizio a nuove epidemie.

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Molti paesi che hanno eradicato la poliomielite decenni fa sono passati a vaccini iniettabili contenenti virus uccisi per evitare tali rischi; I paesi nordici e i Paesi Bassi non hanno mai usato il vaccino orale. L’obiettivo finale è spingere il mondo intero a sparare una volta che la poliomielite selvaggia è stata eradicata, ma alcuni scienziati sostengono che la transizione deve avvenire prima.

“Non avremmo mai superato la poliomielite nei paesi in via di sviluppo senza (vaccino orale contro la poliomielite), ma questo è il prezzo che stiamo pagando ora”, ha affermato il dottor Paul Offitt, direttore del Children’s Vaccine Education Center. Ospedale di Filadelfia. “L’unico modo per eradicare la poliomielite è eliminare l’uso del vaccino orale”.

Aidan O’Leary, direttore del dipartimento antipolio dell’OMS, ha descritto la scoperta di focolai di poliomielite a Londra e New York come “una grande sorpresa”, poiché i funzionari si sono concentrati sull’eradicazione della malattia, che ha ucciso gli operatori sanitari in Afghanistan e Pakistan. L’immunizzazione dei bambini e dei conflitti ha reso possibile l’accesso in alcune aree.

Tuttavia, O’Leary ha affermato di sperare che Israele, Gran Bretagna e Stati Uniti fermino rapidamente i focolai appena identificati.

Il vaccino orale è accreditato di aver ridotto drasticamente il numero di bambini paralizzati dalla poliomielite. Quando lo sforzo globale di eradicazione iniziò nel 1988, c’erano circa 350.000 casi di poliomielite selvaggia all’anno. Finora quest’anno, 19 persone hanno contratto la poliomielite in Pakistan, Afghanistan e Mozambico.

Nel 2020, il numero di casi di poliomielite associata al vaccino ha raggiunto il picco di oltre 1.100 in dozzine di paesi. Da allora è sceso a 200 finora quest’anno.

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L’anno scorso, l’OMS e i suoi partner hanno iniziato a utilizzare un nuovo vaccino orale contro la poliomielite, che contiene un virus vivo ma indebolito che gli scienziati ritengono abbia meno probabilità di mutare in una forma letale. Ma le forniture sono limitate.

Gli esperti affermano che sono necessari più vaccini per fermare la poliomielite in Gran Bretagna, Stati Uniti e Israele. Barrett della Columbia University teme che potrebbe essere una sfida nell’era del COVID-19.

“Ciò che è diverso ora è la riduzione della fiducia nelle autorità e la polarizzazione politica in paesi come gli Stati Uniti e il Regno Unito”, ha affermato Barrett. “Il presupposto che possiamo aumentare rapidamente i numeri dei vaccini potrebbe essere più difficile ora”.

Oyewale Tomori, il virologo che ha guidato lo sforzo della Nigeria per eradicare la poliomielite, ha affermato che in passato lui e i suoi colleghi si sono rifiutati di descrivere i focolai come “derivati ​​dal vaccino”, il che renderebbe le persone timorose del vaccino.

“Quello che possiamo fare è spiegare come funziona il vaccino e sperare che le persone capiscano che l’immunizzazione è la migliore protezione, ma è complicata”, ha detto Tomori. “In retrospettiva, sarebbe stato meglio non usare questo vaccino, ma all’epoca nessuno sapeva che sarebbe andata a finire così”.

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L’Associated Press è supportata dal Department of Health and Science, Howard Hughes Medical Institute Department of Science Education. AP è l’unico responsabile di tutti i contenuti.

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